连线杂志:智能手机是对穷人的一种新的税收

连线杂志:智能手机是对穷人的一种新的税收
2021年12月17日 10:36 老雅痞

达蒙在华盛顿特区的一家高档酒店全职工作,在一家汉堡店兼职,他通过经理的短信获得每周的日程安排,经常在最后一刻要求他来代替失踪的同事。为了确保他能收到这些信息,达蒙在两部基本坏掉的低端智能手机上打转,一部屏幕碎了,另一部在他试图使用时,会不可预测地打开或关闭。"他告诉我:"我在等我的下一张支票,这样我就可以得到另一部手机。同时,他用停滞不前的工资来购买一部在功能上属于工作场所要求的手机,这一切只是为了保住他现在的工作。

科幻小说作家威廉-吉布森(William Gibson)有句名言:未来已经到来,只是分布得不太均匀。智能手机和随时随地的互联网接入使我们的许多工作生活更加高效和灵活。但是,对持续连接的要求不仅仅是白领工作的事实--它已经蔓延到收入阶梯的上层和下层工人。虽然这种要求已经扩散,但工人们为维持这种要求所需的资源并没有平均分配。今天,超过四分之一的低收入美国人完全依赖他们的手机来上网。在收入不平等的历史水平下,手机和数据计划已经成为那些最没有闲钱的人越来越昂贵的负担。

通过采访全国各地的不稳定工人,我发现,在低工资劳动力市场的部分地区,管理许多不同类型的工作越来越需要互联网的连接,远远超出了Uber和Postmates等 "零工经济 "应用程序。在忽视这些隐藏的连接方式时,我们没有看到它们不断增加的成本,以及对边缘化人群的影响。维持这些连接的要求构成了对低薪工人的一种新的税收。而专注于缩小数字鸿沟的善意的干预措施并没有解决保持数字鸿沟的强大利益。

连接的高额费用在低薪工人的家庭收入中占的比例越来越大。尽管维持这些连接对许多低薪工人来说是必要的,但他们的收入却没有跟上。根据美国劳工统计局2020年的数据,收入最低的20%的人每年在手机上的花费比2016年多150美元。连接费用占这些家庭电费支出的一半以上,占他们支付的天然气费用的近80%。作为家庭收入的一部分,最低收入者在电话上的花费是高收入者的四倍。随着通货膨胀的逼近,这些问题很可能在好转之前就会变得更糟。

虽然这些支出的差距可能是可以预见的,但它们并不是不可避免的。由于连接性对低工资工人来说越来越具有强制性,迎合这一细分市场的电话公司通过参与掠夺性的包容来获利。正如Louise Seamster和Raphaël Charron-Chénier所解释的,这些形式的包容性提供了边缘化群体以前被排除在外的商品,但其条件最终削弱了准入的好处。以前无法负担购买智能手机的高额预付费用,或者收入不稳定意味着无法签订年度合同的消费者,现在可以用不太完美的信用获得智能手机和数据计划,但在剥削性条件下,使连接更加昂贵。黑人消费者尤其是这些形式的包容对象,因为劳动、住房和金融服务方面的系统性歧视造成了信用评分的差距,使预付费和电话租赁几乎成为唯一的选择。

2019年,纽约市起诉了T-Mobile公司,指控其侵犯了消费者权益,包括通过SmartPay等公司让人们加入第三方融资,这些公司通过租赁协议在一段时间内分割付款,但最终在广告价格上增加了数百美元,没有对条款进行充分解释--最终毁掉了人们的信用。电话租赁项目及其不透明的服务条款也导致了其他法律诉讼(例如,Sprint公司正面临着类似问题的集体诉讼)。这些行动是在移动电话市场整合的背景下发生的,因为斯普林特和T-Mobile这两家以前竞争低收入消费者的公司已经合并,引起人们对未来成本上升的担忧。

贫穷不仅因为不公平的财务条款而昂贵,而且还因为要克服断网所需的工作。从玩弄破损的电话,借钱支付账单,以及当所有其他方法都失败时,寻找免费的互联网来源,这些工人对连接的脆弱把握是通过不断努力来维持的。许多人依赖附近的咖啡馆和快餐店,并在整个通勤过程中,面对来自经理甚至警察的种族主义威胁和骚扰,同时试图通过应用程序进行换班,为长时间的工作下载音乐,或给老板发短信说他们要迟到了。这种劳动的成本无法用金钱来衡量,但它们增加了人们对贫穷的认知负担。从保持连接所需的额外工作,到移动电话融资的剥削情况,连接的成本对那些仍在与大流行经济的影响作斗争的家庭来说是一个巨大的负担。

在争取公平连接的斗争中,我们现在面临着一个关键时刻。随着拜登政府历史性的基础设施法案的通过,家庭互联网接入已成为定义连接性的中心舞台。这是一个重要的,但最终狭隘的理解接入不平等的方式。许多人可能在家里没有互联网接入,但仍然在手机上使用互联网,无论是否连接到移动数据计划。这些人经常被视为处于所谓数字鸿沟的 "错误一边",但他们根本就没有被切断联系。

我们还应该考虑通过确保移动连接的公平性来改善许多美国人已经在访问互联网的方式。这可能意味着重新支持联邦计划,如联邦通信委员会的生命线计划,该计划向电话公司提供适度的补贴,以连接低收入家庭。它还应该包括更有力的消费者保护和市场监管,以确保让更多人联网的努力不会导致掠夺性的包容形式。最后,那些从这种连接中受益的人也应该为此付出代价。那些依靠给员工发短信或希望他们通过应用程序管理日程的低工资工人的雇主必须认识到他们在需要手机方面的作用,并对其进行补贴。这些努力将要求我们重新规划我们看待智能手机的方式--不是作为一种奢侈品,而是作为一种必需品,以阻止连接性加深不平等。

财经自媒体联盟

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