芯片上下游产业正向中国迁移,北大校友回国研发物联网智能终端系统SoC

芯片上下游产业正向中国迁移,北大校友回国研发物联网智能终端系统SoC
2021年09月26日 20:51 麻省理工科技评论

似乎并不能用一个词语来简单定义芯翼信息科技(上海)有限公司(以下简称“芯翼信息科技”或公司)。公司自成立起,就选择了以窄带物联网芯片为切入点,在看准行业需求的前提下,不仅自主研发 “中国芯”,还向物联网智能终端系统 SoC 芯片延伸,朝着“传统行业智能化、物理世界数字化(公司创始人肖建宏语)”的方向,助推 “新基建” 的发展浪潮。这也是肖建宏对行业深度理解和布局后走出的一条蓝海之路。

以窄带物联网芯片切入,定位物联网智能终端系统 SoC

2017 年,肖建宏在上海浦东软件园的一间办公室里描绘出了芯翼信息科技的发展轮廓,他选择进入窄带物联网(Narrow Band Internet of Things,NB-IoT)这样一个当时尚处于发展初期的领域。

窄带物联网是物联网领域的一个新兴技术,也是万物互联网络的重要分支。它构建于蜂窝网络,具有广覆盖、低功耗、大容量、低成本等优势。窄带物联网业务可以嵌入到多种垂直行业,应用场景广泛。肖建宏告诉 DeepTech:“NB-IoT 领域比较新,行业应用以及与应用相结合的技术还比较少。这个领域对所有人来说都是一个大的挑战,但也是一条值得探索的道路。”

(来源:公众号公共图片库)

在对物联网行业的发展趋势进行研判后,肖建宏将公司定位为物联网智能终端系统 SoC 芯片提供商。也就是说,芯翼信息科技除了研发 NB-IoT、Cat.1 等通讯芯片,还会覆盖包括主控计算、传感器、电源管理、安全等在内的其他单项技术和融合技术的研发。

在他看来,芯片企业不仅仅作为硬件制造商存在,还可以成为技术服务商,通过提供高性价比的产品来解决物联网行业的需求和痛点。他介绍道:“芯翼信息科技在产品落地方面的应用场景可以分为三大类:To G、To B 和 To C。To G 主要面向政府客户,用来帮助政府高效治理城市,并推动智慧城市的建设,比如燃气表、水表等智能表计的应用。To B 主要面向企业客户,可分为数据应用和企业管理等方面,帮助更多行业实现智能化。ToC 主要面向个人用户,可应用于智能家居、可穿戴智能设备等领域。”

而在提到对窄带物联网的看法时,肖建宏则认为:“从本质上讲,窄带物联网并不是主要解决老百姓消费场景需求的,它更多的被用来解决 To B 的物联场景需求。一般来说,有人存在的场景都会有手机、网络,那么使用蓝牙、Wi-Fi 等技术来完成需求是比较合适的;但诸如无人工厂、智慧城市等在内的To B场景,很多时候并没有人的存在,在这些地方布局Wi-Fi就不合适,所以 NB-IoT 更多的应用场景还是会在 To B。”

2018 年 1 月,芯翼信息科技刚成立半年多时就已实现首次流片,推出了自主研发的集成 CMOS PA 的 NB-IoT 芯片 XY1100,并在 2018 世界移动大会上海站(MWC·上海)亮相。因其具备超高集成度、超低功耗、极低成本、超小体积模块设计等优势,被评价为目前市场上表现最好的第三代 NB-IoT SoC 芯片之一。2019 年,该芯片通过中国电信入库测试认证以及中国移动芯片认证和 GTI 测试。

能在如此短的时间内取得如此巨大的成果,背后有哪些驱动因素?肖建宏表示:“第一,在思维上,我们敢为天下先,一直以来都秉承着成为行业引领者的愿景。第二,在技术上,我们已经有了较长时间的积累。核心团队拥有丰富的底层技术储备,能够有效切入快速成长的赛道。即便之前并没有做过一模一样的产品,我们也能借助已有的系统性方法来呈现不同案例。第三,研发团队多元化。成员们基本来自全球所有顶尖的芯片公司,比如国外的博通、高通、英特尔,国内的海思、中兴微电子、展锐等。”

致力于打造业界领先的物联网智能终端系统 SoC 芯片企业

肖建宏刚刚进入窄带物联网赛道时,虽然整个行业发展呈现勃勃生机的态势,但发展的速度并没有那么快。后来,一些投资机构还对此行业产生了质疑。不过,2020 年 5 月,工信部推出的《关于深入推进移动互联网全面发展的通知》(25 号文)指出了 NB-IoT 的发展方向和实现路径,成为该领域发展的定海神针。

在成立后的几年里,芯翼信息科技已完成包括峰瑞资本、金卡智能、邦盛资本、和利资本、联通创投、晨道资本等投资方在内的四轮融资。2020 年 6 月,公司宣布完成近 2 亿元 A+ 轮融资,是窄带物联网领域单笔最大额的融资。2021 年 9 月,公司宣布完成近 5 亿元 B 轮融资,再次震惊业界。

站在被投企业的角度,肖建宏认为,投资人选择他们主要有赛道、团队和技术背景三个方面的考量因素。他说:“很多人认为我们只做 NB-IoT,其实我们是从这个起点出发,延伸到物联网行业终端的各类细分应用中去。在完成对通讯、主控计算、传感器、电源管理、安全等技术的整合后,打造出一个全功能性、高集成度的产品——万物互联世界中需要的那颗‘芯’。我们要做的是星辰大海。”

2019 年是中国的 5G 元年。高速率、低时延、大连接是作为目前最新一代移动互联网技术的 5G 显而易见的特点。和前四代移动通讯技术不同,5G 让多种智能家庭设备、公共智能设备和移动终端设备实现了大规模连接,为技术的应用带来了无限可能。

(来源公众号公共图片库

两年多时间已经过去,物联网和 5G 也在不断发展中。未来又会出现什么样的场景呢?

对此,肖建宏发表了自己的看法:“物联网是一个更宏观的概念,而作为重要技术标准的 5G 是物联网时代非常关键的抓手,很多技术都能在 5G 的标准下促进万物互联的实现。”

“提到 5G,很多人只知道它的大带宽优势,但我觉得大家的认知还不够完善,”他进一步补充说,“我们不妨想象一下未来的物联网时代是什么样的。举个例子,当无人驾驶成为现实后,人们不需要自己开车,汽车或拥有移动办公室、会客厅、娱乐室等功用;它甚至能成为人们另一个分身,帮助我们达成愿望,让我们能够更加和谐的工作。在这种情况下,万物和人类一起构成一个网络,并成为未来物联网时代下和谐相处的两个物种。”

“我认为万物互联时代有巨大的挑战和机遇存在,”肖建宏坚信,“在这个过程中,千行百业的智能化终端都将逐渐完善物联网需求。芯翼信息科技希望补上这个缺口,不仅如此,我们还应该判断出什么样的技术才能够覆盖类似的物联网终端场景,从而更快地向其他行业复制。”

不过,他也坦言过程会十分艰难,“这不是完成一个单一的大应用就可以的,而要慢慢啃下一个个中小型应用。这是芯翼信息科技的使命,我们愿意努力成为技术的推动者和新时代的探索者。”据悉, 随着 5G 时代的到来,芯翼信息科技也已经率先投入 5G 中速 RedCap 的研发。

发挥自我价值,奔赴个人和企业的星辰大海

本科毕业于北京大学的肖建宏,在拿到美国德州农工大学电子工程博士学位后,进入美国博通公司就职。在求学及美国博通工作的二十多年里,肖建宏学术成果斐然,先后在 ISSCC、JSSC、VLSI、RFIC、CICC 等顶刊和顶会上发表过十余篇论文。其中,可变增益放大器的研究成果发表于集成电路领域影响因子最高的期刊 JSSC,是 2007 年 2 月美国电子电气工程师协会(IEEE explore)下载量最多的百篇论文之一。

在美国博通公司工作期间,其主导研发的高性能宽带射频通讯系统、高速数模转换器(DAC)、高速高精度锁相环等均处于世界领先水平。因持续突出的贡献,肖建宏连续获得多次破格晋升,成为美国博通公司最年轻的高级首席科学家。

2017 年 3 月,肖建宏回国创立了芯翼信息科技。谈及当初回国的考虑,他向 DeepTech 坦言:“当时,欧美整个半导体产业趋于饱和,有想法和抱负的人都想寻找更多的发展机会。并且,芯片上下游产业都在向亚洲特别是中国迁移,这一变化也会推动新兴产业的繁荣。所以,中国市场会出现巨大的机会。我也想参与其中并发挥自己的价值。”

从决定创业开始,肖建宏在脑海中就对要创办的公司有了清晰的认知:“从 CEO 的角度来讲,首先应该看到行业的需求,然后带领团队研发技术革新的产品,推动行业的发展。如果只想依赖以前擅长的技术,我觉得留在美国或去做 CTO 更合适。”

(来源:公众号公共图片库)

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